Pingüino gigante

 

Los fósiles de un pingüino del tamaño de un refrigerador eran tan colosales que los científicos que los descubrieron inicialmente pensaron que pertenecían a una tortuga gigante. El antiguo gigante ahora se considera el segundo pingüino más grande registrado en  toda la historia.

La especie de pingüino recién descubierta habría medido casi 1.8 metros y pesaba alrededor de 100 kilogramos, durante su apogeo hace decenas de millones de años.

El gigantismo del ave indica que «un tamaño muy grande parece haberse desarrollado al principio de la evolución de los pingüinos, poco después de que estas aves perdieran su capacidad de vuelo», dijo el investigador principal del estudio, Gerald Mayr, curador de ornitología del Instituto de Investigación Senckenberg, en Alemania.

 

Primeras disertaciones 

Al principio, los investigadores pensaron que los vestigios de los pingüinos fósiles pertenecían a una tortuga, dijo Alan Tennyson, investigador co-líder del estudio, curador de vertebrados en el Museo de Nueva Zelanda (Te Papa Tongarewa), quien descubrió el fósil con el paleontólogo Paul Scofield en una playa de Nueva Zelanda, provincia de Otago en 2004.

Pero poco después de que un técnico fósil comenzara a preparar el espécimen en 2015, encontró una parte del omóplato, conocida como coracoides, que reveló que los fósiles provenían de un pingüino, dijo Tennyson a Live Science.

 

Pingüino gigante

 

Imagen:

—Los rectángulos sobre este fósil de Kumimanu biceae enfatizan el húmero y un hueso de la cintura escapular (coracoides), que se muestran separados del grupo óseo original. Crédito: G. Mayr / Senckenberg Research Institute —

El análisis adicional data de hace  55 millones y 59 millones de años, lo que significa que vivió apenas 7 a 11 millones de años después de que un asteroide se estrelló contra la Tierra y mató a los dinosaurios no aviares, dijo Mayr.

 

Nombramiento del espécimen

Los investigadores nombraron al pingüino Paleoceno tardío Kumimanu biceae . Su nombre genérico , Kumimanu, se inspiró en la cultura indígena maorí de Nueva Zelanda. En la cultura maorí, «kumi» es un monstruo mitológico, y «manu» es la palabra maorí para «pájaro». El nombre de la especie, biceae , honra a la madre de Tennyson, Beatrice «Bice» A. Tennyson, quien lo alentó a seguir su interés en la historia natural.

K. biceae no se parecía mucho a los pingüinos modernos. Aunque los investigadores no pudieron encontrar su cráneo, «saben por fósiles similarmente envejecidos que los primeros pingüinos tenían picos mucho más largos, que probablemente usaban para lanzar peces, cosa que sus parientes modernos  hacen», dijo Mayr a Live Science. Sin embargo, al igual que sus primos modernos , K. biceae ya habría desarrollado plumas típicas de pingüinos, se balanceaba con una postura erguida y lucía aletas parecidas a aletas que lo ayudaron a nadar, agregó.

Los investigadores han descubierto otros fósiles de pingüinos antiguos en Nueva Zelanda, incluidos los de Waimanu manneringi , que vivió hace unos 61 millones de años. Sin embargo, el pingüino más grande registrado es Palaeeudyptes klekowskii , que vivió hace unos 37 millones de años en la Antártida. P. klekowskii medía aproximadamente 2 m de altura y pesaba 115 kg, según un estudio de 2014 en la revista Comptes Rendus Palevol.

 

Pingüino gigante

 

Imagen:

–El hueso del brazo, conocido como húmero (arriba) y un hueso de la cintura escapular (coracoides, inferior) del pingüino gigante Paleoceno Kumimanu biceae , es la comparación con los huesos correspondientes de uno de los pingüinos fósiles más grandes conocidos hasta la fecha, Pachydyptes ponderosus (desde la época del Eoceno en Nueva Zelanda), y las de un pingüino emperador moderno ( Aptenodytes forsteri ). Crédito: G. Mayr / Senckenberg Research Institute–

Evolución del pingüino

Dado que el pingüino antártico era más grande que K. biceae , es probable que «el tamaño gigante evolucionó más de una vez en la evolución de los pingüinos», dijo Mayr.

K. biceae es un «fósil fresco», dijo Daniel Ksepka, curador del Museo Bruce en Greenwich, Connecticut, que no participó en la investigación. «Es muy viejo, es casi tan antiguo como los pingüinos más antiguos que se conocen», dijo Ksepka a Live Science. «Eso demuestra que los pingüinos se hicieron grandes muy rápido. Y todo parece haber sucedido en Nueva Zelanda».

Pero ¿por qué Nueva Zelanda era un paraíso para los pingüinos? El archipiélago estaba rodeado de peces para que comieran los pingüinos, y originalmente no tenía mamíferos nativos (aunque hoy es el hogar de muchas ovejas, comadrejas y mascotas domésticas), lo que significa que no había depredadores para molestar a los pingüinos cuando llegaron a tierra para mudar su plumas y huevos, dijo Ksepka.

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