Hace once años, agentes de aduanas mongoles impidieron que los cazadores furtivos contrabandearan un bloque de piedra del país que estaba lleno de huesos de dinosaurio fosilizados. El rescate de este bloque ha demostrado ser invaluable para los científicos: proporciona la primera evidencia directa de que algunas especies de dinosaurios se juntaron, es decir, estaban acurrucadas entre sí en un grupo cuando se quedaban dormidos por la noche, según una nueva investigación.

 

Dinosaurios parecidos a pájaros se acurrucaban mientras dormían

Huesos fosilizados

Los huesos fosilizados, que pertenecen a una especie recién descubierta que aún no se ha identificado, han sido identificados como pertenecientes a un grupo de dinosaurios bípedos parecidos a los pájaros conocidos como oviraptorides . Los oviraptorides no eran grandes según los estándares de los dinosaurios: la mayoría se encontraban cerca de 1 metro de altura en sus caderas, y midieron aproximadamente 2 m de largo del pico a la cola.

 

“Esta especie tiene una cresta redondeada que es similar al casquete del casuario (estructura de la cabeza), por lo que habría sido de aspecto inusual”, dijo el investigador principal Gregory Funston, estudiante de doctorado en ciencias biológicas en la Universidad de Alberta, en Canadá. El dinosaurio también tenía un pico desdentado, plumas en sus brazos de ala y una cola corta con un abanico de plumas al final, dijo.

 

Dinosaurios parecidos a pájaros se acurrucaban mientras dormían

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El descubrimiento de esta especie única está proporcionando más pruebas de cuidados comunales. Los especímenes también incluyen individuos de diferentes edades, proporcionando pistas sobre cómo el dinosaurio cambió a medida que creció. Por ejemplo, ya está claro que, a medida que el Oviraptoridae, la cresta de la cabeza creció más grande su cola se hizo relativamente más corta.

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Detener a los contrabandistas

No se sabe cuándo los cazadores furtivos excavaron los fósiles , pero los agentes de aduanas capturaron a los ladrones en 2006, cuando intentaron contrabandear los huesos fuera de Mongolia. Los agentes entregaron los huesos al Instituto de Paleontología y Geología de la Academia de Ciencias de Mongolia, donde los fósiles esperaban el estudio.

Es difícil salir con un dinosaurio sin conocer la edad de la capa de roca en la que se encontró. Por suerte, investigadores de Japón desenterraron legalmente un ejemplar adulto de la misma especie en 1998 de Guriliin Tsav, en el suroeste de Mongolia, que data de hace unos 68 millones de años, dijo Funston.

“Este individuo nos permite saber de qué tipo de formación es la especie, y algunos trabajos geoquímicos están en curso por otro equipo para determinar de dónde provienen los ejemplares escalfados”, dijo Funston.

A pesar de este trabajo extra, Funston y sus colegas dijeron que estaban encantados de estudiar a estos misteriosos oviraptorides.

“Los cazadores furtivos excavaron un fantástico bloque de esqueletos, que incluye partes de tres individuos, dos de los cuales son muy completos”, dijo Funston. “Se conservan en una postura de dormir , lo que sugiere que estaban dormidos cuando murieron y fueron enterrados”.

Los restos de los dinosaurios estaban tan juntos “que habrían estado acariciando la vida”, dijo. “Este es un comportamiento conocido como maneras comunales, donde varios animales de un solo tipo pueden dormir juntos durante la noche.”

 

Dinosaurios parecidos a pájaros se acurrucaban mientras dormían

 

Dinosaurios parecidos a pájaros se acurrucaban mientras dormían

(Una foto del bloque escalfado que tiene los restos de tres oviraptorides individuales abrazandose juntos. Un dibujo (abajo) de los tres individuos, cada uno mostrado en un color diferente.)

Comportamiento de pájaro

Oviraptorides son terópodos, el linaje de dinosaurios que llevó a la evolución de las aves. No es de extrañar que las aves se acurrucen, pero lo que es menos conocido es que el reposo es un comportamiento social complejo, dijo Funston.

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“En las aves, estos comportamientos están asociados con las jerarquías sociales y el intercambio de información entre los individuos de un grupo”, dijo. No está claro si estos comportamientos fueron heredados del antepasado común de las aves y oviraptorides, o si se desarrollaron de manera convergente, lo que significa que evolucionaron por separado para tenerlos, porque enfrentan presiones similares en el medio ambiente.

Hasta ahora, el comportamiento comunal parece ser convergente, Funston dijo.

“Esto significaría que las aves y los oviraptorosaurios tenían presiones evolutivas y comportamientos similares “, dijo. “Esencialmente, estos especímenes pueden ayudarnos a entender cómo el comportamiento comunal comenzó en pájaros, comparando las maneras que las aves y los oviraptorosaurus son similares.”

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¿Todos en la familia?

Los animales modernos, como los pájaros y los murciélagos, suelen acostarse con sus hermanos. Hay varias pistas que los espécimen oviraptorosaurios son hermanos: Por ejemplo, los oviraptorosaurios se saben que para poner huevos en las empuñaduras de dos, significando que sus jóvenes serían de la misma edad, y los individuos jóvenes en el bloque son sobre el mismo tamaño. Pero se necesita más trabajo para verificar esta idea, dijo Funston.

Los investigadores pudieron estudiar los huesos de los dinosaurios para determinar si tenían la misma edad cuando murieron, “pero incluso entonces, no sabríamos si eran hermanos”, dijo.

Los científicos también podrían probar si los huesos tenían las mismas firmas químicas al mismo tiempo en su desarrollo. “Si pudiéramos demostrar que nacieron en la misma temporada, bebimos el mismo agua y comimos la misma comida del mismo lugar, podríamos hacer un argumento más convincente de que eran hermanos”, señaló Funston.

Dadas todas estas incertidumbres, Funston y otros investigadores estarán estudiando esta nueva especie para los próximos años. Pero aún más importante, estos fósiles aumentan la conciencia sobre la amenaza de la caza furtiva, dijo.

“Hemos perdido tanta información sobre estos animales debido a la caza furtiva – de donde eran, qué tipo de roca estaban, si había más de ellos – todo ello además de los daños a los propios fósiles”, dijo Funston. “Este espécimen podría ser el niño del cartel por sus efectos negativos”.

La investigación, que aún no ha sido publicada en una revista revisada por pares, fue presentada el 25 de agosto en la reunión de 2017 en la Sociedad Paleontologica Internacional.

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